Burung Malaria Bergerak Ke Utara

Fairbanks adalah kota terbesar kedua di Alaska, dan menurut sebuah studi baru, Fairbanks juga menjadi rumah bagi kuman malaria yang menginfeksi burung. Temuan bahwa kuman-kuman ini – yang tumbuh subur di iklim yang lebih hangat – telah memantapkan diri mereka di wilayah utara Amerika yang dingin dan utara dapat berarti masalah bagi burung-burung lokal.

Mikroba malaria adalah parasit, atau organisme yang hidup pada atau dalam organisme lain. Parasit membuat rumah mereka di nyamuk, yang kemudian dapat mentransfer kuman dari burung ke burung, atau dari orang ke orang. (Alasan lain untuk membenci nyamuk! Thwap!)

Mikroba malaria burung ini – ada lebih dari 80 jenis berbeda – tidak menimbulkan risiko bagi manusia. Demikian juga, tidak satu pun dari lima kuman yang menyebabkan malaria pada manusia menginfeksi burung.

Meskipun demikian, para ilmuwan khawatir. Karena sebagian besar burung di Amerika Utara sering terkena malaria, banyak yang mengembangkan resistensi terhadap kuman. Ini berarti burung tidak lagi sakit karena mikroba. Tetapi di hulu Alaska, tidak terlalu jauh dari Lingkaran Arktik, penyakit ini baru. Jadi burung-burung di sana mungkin tidak mengembangkan resistensi, kata penulis penelitian Ravinder Sehgal.

Sehgal, dari San Francisco State University, adalah bagian dari tim ilmuwan yang menemukan burung-burung yang benar-benar menangkap malaria di Fairbanks. Beberapa burung yang terinfeksi tinggal di Fairbanks sepanjang tahun, yang berarti mereka pasti telah terinfeksi di sana, kata ahli ekologi penyakit itu kepada Science News. Ahli ekologi penyakit mempelajari kuman penyebab penyakit dan bagaimana mereka berinteraksi dengan dunia di sekitar mereka.

Kuman yang tidak berbahaya di satu bagian dunia mungkin terbukti mematikan di bagian lain, kata Robert Fleischer kepada Science News. Fleischer, yang tidak berpartisipasi dalam penelitian ini, mempelajari konservasi hewan di Smithsonian Institution di Washington, D.C. Dia mencatat bahwa parasit malaria yang menyerang burung tiba di Hawaii baru-baru ini, hanya dalam dua abad terakhir. Kuman khusus ini telah menyebabkan sedikit kerusakan di bagian lain dunia. Tetapi di Hawaii, katanya, parasit itu sangat memabukkan burung, bahkan membunuh beberapa. Akibatnya, burung-burung yang rentan itu hanya tumbuh subur di pegunungan, tempat udaranya terlalu dingin bagi nyamuk untuk bertahan hidup.

Parasit penyebab malaria dan hospes nyamuk menyukai suhu hangat. Karena suhu rata-rata meningkat, jangkauan malaria dapat terus berkembang di Alaska dan sekitarnya. Pada tingkat pemanasan saat ini, malaria yang dibawa burung dapat mencapai di luar Lingkaran Arktik pada tahun 2080. Dan Sehgal mengatakan mungkin ada masalah untuk burung di bagian selatan dunia, juga. Dia khawatir penguin di sana mungkin terbukti rentan terhadap penyakit.